La saliva y su importancia para nuestra salud

Como ocurre con tantas otras cosas, no nos damos cuenta de su importancia hasta que nos falta. La saliva es la encargada de proteger las estructuras orales y humedecer los alimentos que ingerimos para facilitar su deglución y digestión.

Cómo se forma

La saliva es segregada tanto por las glándulas salivares mayores -parótida, sublingual y submaxilar o submandibular- como por las glándulas salivares menores.

Más o menos generamos entre 600 ml y más de 1 litro de saliva al día, dependiendo de la temperatura o el nivel de ansiedad. A mayor temperatura o ansiedad, se produce menor salivación.

También disminuye la secreción con ciertos medicamentos y durante la noche, de ahí que sea tan importante la higiene bucal antes de acostarnos.

Masticar fomenta la producción de saliva, por ello, mascar chicle sin azúcar es una buena costumbre para aumentar el flujo salival y neutralizar los ácidos del pH de la placa bacteriana.

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Xerostomía y el aumento de caries

Xerostomía es la sensación de sequedad bucal debida a la disminución de producción de saliva. Este hecho, aumenta el riesgo de padecer caries y otras infecciones bucodentales.

Sin embargo, hay situaciones en las que la producción de saliva aumenta. Tal es el caso de la erupción dental en bebés y niños; la primera mitad del embarazo; o ante alimentos apetecibles.

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Funciones de la saliva

Actúa como lubricante de los alimentos para que no nos hagan daño al tragarlos. Ofrece protección antimicrobiana, gracias a sus propiedades antisépticas y al arrastre de bacterias. Además, favorece la mineralización del esmalte de los dientes. Facilita la cicatrización de las heridas de la boca. Mediante las enzimas que contiene, transforma los alimentos en bolo alimenticio, iniciando la digestión de los mismos y facilitando su deglución. Y, por otra parte, posibilita que articulemos las palabras.

La saliva también sirve para detectar y diagnosticar enfermedades -como la rubéola, parotiditis, sarampión o VIH-, así como el consumo de algunas drogas.

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